Europas Wirtschaft vor Rezession: steigende Zinsen und Inflation bedrohen Kaufkraft und Wachstum

Ein Jahr nach der Invasion in der Ukraine scheint Europa das Worst-Case-Szenario eines brutalen Energieeinbruchs vermieden zu haben. Der Erdgaspreis ist wieder auf Vorkriegsniveau gesunken, die Wirtschaft wächst wieder. Die EU-Vorsitzende Ursula von der Leyen erklärt den Sieg in Einigkeit gegen Wladimir Putin, der „den von ihm begonnenen Energiekrieg verloren hat“ (Bloomberg: 07.03.23).


Europas Rezession: Zinserhöhungen und steigende Inflation setzen Wirtschaft unter Druck

Doch Europa läuft nun Gefahr in eine selbstverschuldete Rezession zu laufen, die durch einer Reihe von Zinserhöhungen durch nervöse Zentralbanker ausgelöst wird. Die „Kern“-Inflation der Eurozone erreichte im Februar ein Allzeithoch von 5,6 %, und die Europäische Zentralbank dürfte die Zinsen entsprechend auf einen Rekordwert von 4 % anheben. Ohne diese weitere Straffung der Geldpolitik befürchten Experten, dass ein neuer Teufelskreis aus lohngetriebenen Preiserhöhungen in Gang kommen könnte.

Europas Wirtschaft vor Zerreißprobe. Zinserhöhungen und steigende Inflation setzen  Europas Wirtschaft unter Druck
Europas Wirtschaft vor Zerreißprobe. Zinserhöhungen und steigende Inflation setzen Europas Wirtschaft unter Druck

Die politischen Entscheidungsträger liegen möglicherweise zu weit auf der Seite der Bestrafung, genau wie sie sich 2021 zu weit auf der Seite der Selbstzufriedenheit geirrt haben, als sie die Inflation als „vorübergehend“ einstuften. Die Wirtschaft der Eurozone hat bisher eine Rezession vermieden, boomt aber nicht, wie Ökonomen von Barclays Plc feststellten. Die deutsche Wirtschaft ist Ende letzten Jahres um 0,4 % geschrumpft. Das ist stärker als erwartet. Noch ist die Arbeitslosigkeit in Deutschland nahe an einem Allzeittief, aber in mehreren Ländern, darunter Spanien und Italien, steigt sie bereits deutlich an.


Europas Wirtschaft vor Zerreißprobe

Christine Lagarde von der EZB sagt, die Absicht sei nicht, mit Zinserhöhungen „die Wirtschaft zu brechen“. Aber die Risse sind schon sichtbar. Die Verbrauchererwartungen für die künftige Inflation in der Eurozone sind bereits deutlich zurückgegangen.

Der letztjährige „Sieg“ gegen einen Energiepreisanstieg, der auf einer Strategie der Nachfragereduzierung und der Kürzung des Lebensstandards und der Investitionen beruhte, fühlte sich für Verbraucher und Unternehmen wie die BASF SE nicht besonders an. Wenn eine Rezession abgewendet werden konnte, lag dies nicht am tadellosen Timing der Zentralbanker, sondern daran, dass die Staaten enorme Ausgabenanstrengungen unternommen haben, um die Haushalte zu schützen und eine Umkehrung der von Deutschland angeführten Abhängigkeit von russischem Gas zu ermöglichen.

Das Kunststück im Jahr 2023 zu wiederholen, wird vermutlich nicht gelingen, denn die Ausgaben-Bazooka wird beiseite gelegt, während die Kreditkosten steigen.

Sinkende Kaufkraft und steigende Preise: drohende Proteste und ungleiche Verteilung in Europa

Sinkende Kaufkraft bedeutet, dass die Europäer weniger essen und nicht nur weniger heizen: Der durchschnittliche Lebensmittelverbrauch ist in Frankreich im vergangenen Jahr um 4,6 % gesunken – etwas, das seit Beginn der Aufzeichnungen im Jahr 1960 nicht mehr gesehen wurde. Dies wird wahrscheinlich Proteste anheizen, die das Land zum Stillstand zu bringen drohen.

Inflationsfalken befürchten, dass die staatlichen Energiehilfen, Auswirkungen auf den Rest der Wirtschaft haben wird, einschließlich höherer Preise und Löhne. Zum Beispiel hat Inditex SA, der Eigentümer von Zara, kürzlich zugestimmt, die Löhne seiner Filialmitarbeiter in Spanien um durchschnittlich 20 % zu erhöhen. Allerdings muss man berücksichtigen, dass Unternehmen die Preise bemerkenswert schnell erhöht haben. Die Bruttogewinnspannen, die auf Preissetzungsmacht hinweisen, sind im vergangenen Jahr im Durchschnitt der größten Unternehmen der Eurozone gestiegen. Im Juni meldete Inditex eine Bruttomarge von 60 %, was laut Management die höchste seit zehn Jahren war. Im Gegensatz dazu haben die Löhne der Arbeiter nicht mit der Inflation Schritt gehalten. Laut einem Artikel von Isabella Weber und Evan Wasner von der University of Massachusetts Amherst haben die Arbeitskräfte Schwierigkeiten, zu ihrem Anteil am Nationaleinkommen vor der Pandemie zurückzukehren.


Warum schärfere Regierungsinstrumente besser wären als aggressive Zinserhöhungen: Europa braucht jetzt Investitionen

Wenn das Problem eher nach Preissetzungsmacht der Unternehmen als nach übermäßiger Verbrauchernachfrage aussieht, bedarf es einer anderen Debatte und anderer Instrumente. Ignazio Visco von der EZB sagte, sie werde „genau beobachten“, ob Unternehmen, die im vergangenen Jahr die Preise angehoben haben, ihre gesunkenen Energiekosten nun weitergeben würden. Die Vorzeichen sind nicht gut – PepsiCo Inc. sagte letztes Jahr, dass die Frage nach Preisrückgängen „schwierig“ zu beantworten sei und dass der Fokus weiterhin auf Marken liege, die Verbraucher anziehen, „die bereit sind, mehr zu zahlen“. Angesichts dieser Umstände wären schärfere Instrumente der Regierungspolitik besser als der Hammer aggressiver Zinserhöhungen, die Investitionen und Wachstum zusammen mit der Inflation beeinträchtigen würden.

Das Letzte, was Europa jetzt braucht, ist ein EZB-getriebener Abschwung. In einer Zeit, in der die USA das fiskalische Äquivalent eines bodenlosen Mimosenbrunchs für einen grünen Rausch im Wert von fast 400 Milliarden US-Dollar einsetzen und China kurz davor steht, der weltweit zweitgrößte Exporteur von Personenkraftwagen zu werden, muss Europa investieren, um dies auszugleichen für ein verlorenes Jahrzehnt und um im nächsten auf dem Laufenden zu bleiben.

US-Investitionen stiegen um fast 36 %, während sie in Europa nur 4,8 % stiegen

Laut Nicolas Goetzmann, Chefökonom des Vermögensverwalters Financiere de la Cite, stiegen die US-Investitionen zwischen dem ersten Quartal 2008 und Mitte 2022 um 35,9 %, während sie in Europa 4,8 % betrugen. Die USA waren während Covid-19 auch mutiger und erhöhten die Verschuldung zum Bruttoinlandsprodukt um mehr als die Eurozone. Vielleicht wird die europäische Politik erkennen, dass eine engere fiskalische Integration der Schlüssel zur Deckung ihres Ausgabenbedarfs ist, wie das Elcano Royal Institute argumentiert. Aber auch eine vorsichtigere Haltung der Notenbanker könnte einen Versuch wert sein.

Vielleicht wird die europäische Politik erkennen, dass eine engere fiskalische Integration der Schlüssel zur Deckung ihres Ausgabenbedarfs ist, wie das Elcano Royal Institute argumentiert. Aber auch eine vorsichtigere Haltung der Notenbanker könnte einen Versuch wert sein.


Europa vermeidet eine Energiekrise, steht aber vor der Gefahr einer selbstverschuldeten Rezession durch Zinserhöhungen

Ein Jahr nach der Invasion in der Ukraine hat Europa das Worst-Case-Szenario eines brutalen Energieeinbruchs vermieden. Der Erdgaspreis ist wieder auf das Vorkriegsniveau gesunken, die Fabrikproduktion wächst wieder und Führer wie Ursula von der Leyen erklären den Sieg in Einigkeit gegen Wladimir Putin, der „den von ihm begonnenen Energiekrieg verloren hat“. Es läuft nun Gefahr, einer Rezession ausgewichen zu sein, nur um einer anderen, selbstverschuldeten gegenüberzustehen: einer Reihe von Zinserhöhungen durch nervöse Zentralbanker.

Die „Kern“-Inflation der Eurozone, ohne Energie und Lebensmittel, erreichte im Februar ein Allzeithoch von 5,6 %, und die Europäische Zentralbank wird voraussichtlich die Zinsen auf einen Rekordwert von 4 % anheben, um dies zu erreichen. Ökonomen befürchten, dass ohne diese weitere Straffung der Geldpolitik ein neuer Teufelskreis aus lohngetriebenen Preiserhöhungen in Gang kommt.

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